percy heathEl contrabajista norteamericano, Percy Heath, nació el 30 de abril del año 1923 en Wilmington, Carolina del Norte. Empezó estudiando violín, instrumento que relegó para enrolarse como piloto de caza de las Fuerzas Aéreas, con la entrada de los Estados Unidos en guerra. Devuelto a la vida civil, empeñó el importe de su última paga en comprarse su primer contrabajo. Después de la guerra, decidió dedicarse de forma profesional a la música, por lo que se compró un contrabajo y se matriculó en la “Granoff School of Music” de Filadelfia. Al poco tiempo, Percy Heath tocaba en los clubs de jazz de la ciudad.

Grabó en Chicago en 1948 junto a su hermano un álbum para Milt Jackson como miembros del sexteto del trompetista Howard McGhee, y después de mudarse a Nueva York a finales de los años 1940, Percy y Jimmy Heath comenzaron a tocar con bandas de Dizzy Gillespie. En esta época, Percy también fue miembro de la banda del trompetista Joe Morris, junto a Johnny Griffin. En el año 1947, se instaló junto con su hermano Jimmy, en Nueva York, atendiendo a una oferta del trompetista Howard McGhee, para integrarse en su orquesta. Percy Heath pasó a frecuentar la compañía de los músicos debe-bopque, por aquel entonces, acaparaban las cabeceras de cartel en los clubes abiertos a lo largo de la mítica Calle 52: Charlie Parker, Thelonious Monk, Fats Navarro, Miles Davis, Dizzy Gillespie. En el año 1951 sustituyó a su maestro, Ray Brown en el cuarteto del vibrafonista Milt Jackson, del que también formaban parte John Lewis, piano, y Connie Kay, batería. Al año siguiente, el conjunto fue rebautizado como “The Modern Jazz Quartet”, uno de los combos de jazz más extraordinarios de la historia moderna del jazz. 

Durante 20 años, Percy Heath no tuvo ojos ni oídos para otra cosa que no fuera el cuarteto de "jazz de cámara" más famoso del mundo del que fue, hasta su fallecimiento, el 28 de abril de 2005, el único superviviente. Tuvo que esperar a la primera disolución del mismo, en el año 1974, para cumplir con su viejo sueño de reunirse con sus dos hermanos menores sobre un escenario. El combo de los hermanos, Heath, “The Heath Brothers”, duró el tiempo que el MJQ se mantuvo en hibernación. Cuando, en el año 1982, sus antiguos camaradas Jackson, Lewis y Kay se decidieron a volver sobre sus pasos, Percy marchó con ellos, y con ellos se mantuvo hasta que, en 1994, anunció su retirada de la vida pública, que precipitó la de sus compañeros.

Percy Heath, que tocaba el cello y elbaby bass-un cello afinado como un contrabajo-, fue "músico de la casa" para los sellos Prestige y Blue Note. A su memoria está dedicado el único club de jazz existente en su ciudad natal: el Percy's Jazz Bar & Club.

Aunque no grabó ningún disco a su nombre hasta 2003, ya octogenario, (A Love Song), sus trabajos discográficos como sideman de Miles Davis, Milt Jackson, Dizzy Gillespie, Thelonious Monk, bill Evans, Benny Golson, o Cannonball Adderley, y su participación en el MJQ, lo confirman como un contrabajista extraordinario. Percy Heath murió de un cáncer de huesos dos días antes de cumplir los 82 años de edad.

 Instrumento:

Contrabajo

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